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印度对自己的SpaceX的追求达到了里程碑

时间:2020-11-10 15:19:10来源:

班加罗尔的初创公司Pixxel的目标是发射一个地球观测小卫星群,其数据可以在农业和其他领域得到广泛应用。它的第一颗卫星本月可以搭载联盟号火箭飞行,但由于未准备好乘坐俄罗斯战车的主要卫星,所以发射推迟到明年三月。

小型卫星的制造商必须搭载有效载荷较大的火箭。

Pixxel联合创始人兼首席执行官阿瓦斯·艾哈迈德(Awais Ahmed)说:“由于我们的卫星是乘车共享卫星,因此我们无法在时间表上做主。我们已预定在2021年下半年用SpaceX火箭发射第二颗卫星。我们还一直在与诸如火箭实验室这样的拥有小型卫星运载火箭的新成员进行谈判。”

小型化和现成的电子产品,部分归功于为智能手机开发的技术,为小型卫星的低地球轨道星座开辟了广阔的空间。这些正在成为大型多功能卫星的替代方案,有望扩大卫星数据分析的商业用途。但是,大型火箭发射槽的可用性是一个瓶颈。

小就是大

因此,出现了数十家开发小型卫星运载火箭的初创公司。位于美国的火箭实验室已经证明了其可行性,上个月发射了第15个商业有效载荷,其中有10颗小型卫星。本月晚些时候的下一个任务旨在部署30颗小型卫星。

在这一领域的两家印度初创公司是总部位于海得拉巴的Skyroot和总部位于钦奈的Agnikul。Skyroot在8月成功测试了其运载火箭的上级发动机,从而达到了一个关键的里程碑,该级发动机在部署有效载荷之前为火箭飞行的最后一路提供了推力。

该测试验证了新材料和3D打印设计的使用,从而减少了发动机的重量和开发时间。它的推进剂可以使发动机重新启动,从而可以在同一任务中将多个卫星部署到不同的轨道。

“我们之所以激动,是因为我们正在使用三种新技术,因此推进系统可能会出错。但性能却比预期的要好。” Skyroot的联合创始人兼首席执行官Pawan Kumar Chandana说,他曾是印度航天研究组织(Isro)运载火箭项目的副经理。

他在IIT Kharagpur的校园工作期间加入Isro,在那里他从事机械工程工作。他研究了Isro最重的火箭GSLV Mark III,该火箭能够将4吨卫星送入太空。它发射了Chandrayan-2航天器。

SpaceX和Rocket Lab在使火箭发射私有化并使其更广泛使用方面取得的进展促使Chandana和他的联合创始人纳加·巴拉特·达卡(Naga Bharat Daka)也在Isro于2018年发射了Skyroot。印度超低温火箭技术的先驱Gnanagandhi Vasudevan。

尽管他们具有技术能力,但投入太空创业仍是巨大的风险。印度既没有监管机构对私人太空企业的支持,也没有获得资金的渠道。钱达纳说:“相信政府的支持将是一次飞跃,我们将能够筹集资金来开发新兴的小型卫星市场所需的产品。”

Isro已经展示了在印度建造运载火箭的成本优势。由于印度对本地空间技术的早期承诺,还建立了数十年的供应商生态系统和经验丰富的人力资源。

Chandana说:“与国际竞争者相比,我们将能够为客户提供诱人的价格点。”

到目前为止,Skyroot已经筹集了430万美元的资金,早期投资者是Myntra和Cure.fit的联合创始人Mukesh Bansal。它正在商讨在计划于2021年底首次推出之前再筹集1500万美元。

太空通信政策

随着政府最近宣布了一项促进私有化的太空通信政策,监管现场也正在清理。但这在国际上是一个竞争激烈的环境,有超过100家小型卫星运载火箭初创公司处于不同的发展阶段,其中一些获得了巨额资金。总部位于美国的相对论空间上个月完成了一轮1.4亿美元的融资,其目标是在明年初发射“世界上第一个完全3D打印的火箭”。

钱达纳(Chandana)承认,进行重组是不可避免的,因为市场可能不支持那么多火箭公司。在获得美国空军的合同后不久,美国小型卫星运载火箭初创公司Vector停止运营于去年年底开始,可能是未来事情的先兆。但是,Skyroot早期展示了其技术能力,这使人们期望它会成为成功的技术之一。

火箭可能会出错。在地面上测试火箭非常困难,因为在飞行和太空中发生的事情可能有所不同。“即使单个螺栓出现故障也可能导致发射失败,” Chandana说。

Skyroot的质量控制扩展到为其火箭制造零件的供应商。它是支持Isro的同一供应商生态系统。Chandana指出:“我们正在使用供应商不适应的新技术和制造方法。”

出路是从开发开始就与供应商紧密合作,提供必要的培训。尽管公司一直密切关注细节,但由于涉及的复杂性,事情还是出了问题。

第一年,火箭队设计,编写和调试用于指导和控制的所有软件。“我们度过了不眠之夜,然后,当我们毕业于制造业时,简单的事情导致了延误,” Chandana说。

例如,Skyroot的拉曼高级发动机的测试最初是在几个月前进行的,但发现有微小的泄漏。花了数周的时间找出原因并加以解决。

小型火箭的客户分为两大类。一堆正在建造用于各种目的的用于地球成像数据的小型卫星。其他公司正在建造小型通信卫星,以用于诸如从太空提供互联网和物联网的用例。“今天有超过100家公司在制造卫星,其中大多数在制造小型卫星。那就是我们的市场。” Chandana说。

潜力巨大,数千颗小型卫星已为太空做好准备。但是关于竞争,生存能力和商业模式的不确定性也是如此。Isro正准备在今年下半年测试其小型卫星运载火箭,因为它希望在这个快速增长的市场中占有一席之地。

中国在私人航天企业的融资方面仅次于美国。中国对SpaceX的回应,Landscape在9月份筹集了1.72亿美元。小型卫星运载火箭也成为那里的焦点,中国可以提供与印度相似的价格。但是美国限制使用中国火箭可能对印度初创公司有利。

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